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9 de noviembre de 1934 - Nace del astrónomo estadounidense Carl Sagan

En algún sitio algo increíble espera ser descubierto. - Dedicamos este articulo en el aniversario del astrónomo y divulgador de la ciencia.

Carl Sagan sonriendo - clic para ampliar la imagenCarl Sagan fue astrofísico, catedrático en una prestigiada universidad; ganó premios científicos y un Pulitzer; ayudó a resolver misterios estelares como el color de Titán, la luna más grande del sistema solar; hay un asteroide que lleva su nombre. Sin embargo, la mayoría de nosotros lo recordamos por Cosmos una serie de televisión de 13 capítulos que se distribuyó también en videocasetes a principios de los ochenta.  Para muchos Carl Sagan fue la cara de la ciencia y la exploración espacial durante dos décadas, y 1994 recibió la medalla Public Welfare, la más alta distinción de la Academia Nacional de las Ciencias (NSA) de Estados Unidos de América por “Haber tenido un éxito enorme en comunicar las maravillas e importancia de la ciencia. Su habilidad de capturar la imaginación de millones y de explicar en términos comprensibles, conceptos difíciles es un logro sobresaliente”. El día de su muerte, Bruce Alberts, entonces presidente de la  NSA lo recordó  diciendo: ''Carl Sagan, más que cualquier otro científico contemporáneo en el que pueda pensar, sabía lo que se necesitaba para encender la pasión del público por la maravilla y la importancia de la ciencia”.

Carl Sagan nació en Brooklyn Nueva York, hijo de un cortador en una fábrica de ropa. Su interés en las estrellas fue consecuencia de sus lecturas de ciencia ficción. Solía decir que a los 8 años llegó a la conclusión de que había vida en otros planetas que orbitaban otros soles. A los 12 años decidió que quería ser astrónomo. Después de hacer estudios universitarios hasta el doctorado en la Universidad de Chicago, colaboró con la Universidad de California en Berkeley y la Universidad de Harvard, hasta convertirse en profesor de tiempo completo en la Universidad de Cornell  el año de 1971 en Nueva York.

replica del  Disco de Oro que  se envio junto a la sonda espacial Pioner 10 - clic para ampliarLa posibilidad de vida en algún otro lugar del universo fue un tema frecuente de su trabajo; empezó a trabajar en él cuando ningún científico consideraba con seriedad el tema mientras Sagan los instaba a cambiar su perspectiva. Su argumento eran simple: el sol es una estrella bastante común y los cuerpos celestes son muy abundantes en el universo, por lo tanto la vida civilizada debe ser existir en muchos otros lugares, ¿Por qué creer que somos únicos?

A partir de la década de los setenta, Sagan estuvo involucrado con las misiones espaciales de la NASA. Fue miembro de los equipos que imaginaron y diseñaron los viajes del Mariner 9 –el primero que orbitó otro planeta-, Viking 1 y Viking 2 –la primera nave en explorar Marte-, Pioneer 10 –primera expedición a los planetas exteriores y Pioneer 11 –primera sonda espacial que voló a Jupiter y Neptuno.

Carl Sagan durante una de sus participaciones en Tonight Show - clic para ampliar imagenSus trabajos en la NASA provocaron  el interés del público por lo que desde principios de los sesenta empezó a aparecer en el programa de espectáculos Tonight Show con Johnny Carson y en una ocasión confesó que él tenía que rechazar cientos de invitaciones a conferencias al año pero siempre aceptaba las invitaciones al Tonight Show porque “tiene una audiencia de 10 millones, un montón de gente y además es la gente que no se suscribe a la revista Scientific American”.

Esta fama no fue bien recibida por sus colegas que consideraban que en estas presentaciones había más espectáculo que ciencia, sin embargo Sagan probó ser un científico tan popular como dedicado con trabajos tanto en publicaciones especializadas como en las de interés general.

Portada del libro COSMOS basado en el programa del mismo nombre - clic para ampliar imagenDecía que lo mejor de hablar de ciencia con el público era ver como se emocionaba con lo mismo que lo emocionaba a él.  Y eso fue lo que logró con Cosmos, hacer que –durante 13 horas- 400 millones de espectadores en 60 países pensaran en la ciencia, desde el átomo hasta los cuerpos celestes; desde la exploración espacial hasta los primeros astrónomos. Las historias mezcladas de Giordano Bruno, Tycho Brahe, Galileo Galilei, Anton van Leeuwenhoek y Christiaan Huygens mantuvieron interesadas a una audiencia a la que ningún programa científico aspiraba siquiera.  Cosmos conservó el record como la serie más vista –de cualquier tipo- durante casi diez años.

Como miembro del equipo para la sonda especial Voyager, Sagan tuvo la idea de poner dentro de ella un mensaje que pudiera ser leído por extraterrestres aún dentro de cientos de años. El disco – “una botella aventada al mar cósmico”- era de cobre recubierto de oro y contiene saludos hablados en 55 lenguas, 116 imágenes y 90 minutos de música, entre los que está El cascabel, son mexicano grabado por Lorenzo Barcelata y el mariachi México.

Ilustracion de la sonda espacial Pioner 10 de la NASA - clic para ampliar la imagenLa herencia de Carl Sagan sigue vigente y renovándose a 20 años de su muerte, causada por cáncer el 21 de diciembre de 1996: una nueva versión de la Cosmos fue estrenada en 2014 con el astrofísico Neil de Grasse Tyson como conductor; en septiembre pasado se inició una campaña para reunir fondos para editar una versión pública del disco que lleva el Voyager, sus libros de divulgación siguen siendo reeditados. Pero su principal herencia –para muchos de nosotros- fue dejarnos la curiosidad de escudriñar las estrellas en el espinazo de la noche y tener la sensación de que no somos la única vida existente en el universo.

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Créditos

  • Texto: Lucy Virgen.
  • Ilustración: Marco Sierra.

CGTI - Unidad de Desarrollo de Procedimientos y Apoyo a los Sistemas de Gestión.

Fecha de publicación: 
Miércoles 09 de Noviembre de 2016
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